在中國民間,觀世音菩薩有許多非常奧妙有趣、引人入勝的典故,時能讓眾生感受到祂的大慈大悲。

在中國歷史上,觀世音菩薩本著「聞聲救苦」的悲願,常隨眾生因緣示現不同形象救渡眾生,為眾生消災解厄,也正是觀世音菩薩為中國佛教信仰中最親切,也最受歡迎的菩薩。

尊貴慈悲的觀世音菩薩以禪定智慧力觀世間一切煩惱因果,聽世間一切痛苦聲音,證得大無礙智慧、大自在智慧、大神通力智慧、大光明智慧而成就正道。

在無量劫以前,有一千位王子誓願成佛;其中一位如願成佛,祂就是我們所熟知的釋迦牟尼;但觀世音卻發願在其他王子未成佛之前絕不成佛,祂也發願要把一切眾生從六道輪回的痛苦中解脫出來。於是在十方諸佛的面前祈禱:「我發願幫助一切眾生,如果我對這項偉大的工作有所厭倦,我的身體將碎成千片。」

因此,祂下降到地獄道,再到餓鬼道救出無數眾生,最後是天道。而當祂從天道往下看時,卻看到仍有無數眾生不斷投入。這種景象令祂十分悲慟,片刻之間,祂對自己所發的神聖誓願失去信心,於是身體爆炸成千片。

在絕望之中,祂向十方諸佛呼喊求救,諸佛以祂們的大威力讓祂復合,從那時候起,觀世音便頂有十一面。當前三面為菩薩相。右邊三面白牙出上相。左邊三面忿怒相。當後一面暴笑相。頂上一面如來相。菩薩本面而有三目。以袈裟瓔珞環等莊嚴妙體。坐紅蓮座處月輪中。半跏而坐右押左。象徵智慧和善巧的結合,這是真慈悲的標記,可以幫助一切眾生。最後祂在諸佛前發願:「一切眾生未覺悟,誓不成佛。」

觀世音菩薩,又作觀音菩薩、觀自在菩薩,是從梵語的(Avalokiteśvara)翻譯而來,漢語音譯「啊那婆婁吉低輸」、「阿縛盧極低濕伐羅」等,在佛教中說祂是西方極樂世界現在的教主阿彌陀佛座下的上首菩薩,同大勢至菩薩一起,是阿彌陀佛身邊的脅侍菩薩,並稱「西方三聖」。同時也是四大菩薩之一。

在<千手千眼大悲心陀羅尼經>中有明確記載,觀世音菩薩早已成佛,佛號正法明如來,但是祂為了就渡眾生而倒駕慈航。

因觀世音菩薩的大悲願力,祂的化身有千百億,一般流傳最廣的,則是女性慈母的形象,手持淨瓶、楊柳,以甘露滋潤眾生,這已成為祂的代表化身。

在閩南、台灣民間,觀世音菩薩的女性形象非常顯著,常被尊稱為「觀音媽」,又因為觀世音菩薩過去早已成佛,只是化現為菩薩濟世救人,故常尊稱其「觀音佛祖」,簡稱「佛祖」。

台灣人認為,觀世音菩薩以慈悲心著稱,大士爺是觀世音菩薩的屬下(或化身),所以大士爺頭頂觀世音菩薩佛像,在中元節時,負責救渡、布施各路在陽間的亡魂。

潭水亭供奉的水流觀音由來,據該鄉父老相傳,於乾隆年間,有一尊木觀音像,由上游隨水流至下,潭仔庄人如獲至寶,並尊稱為「水流觀音」,經鄉人提議建廟奉祀於潭邊,故稱為「潭水亭」,該亭因歷史悠久,至今名聞於全省。每迎假日,遠道來此遊覽參拜者甚多。