普渡是普行超渡孤魂之義,孤魂是無嗣的鬼云,民間為好兄弟或稱為老大公,因為在生時為「羅漢腳」,亡後沒有子孫祭祀,因此中元節一年一度接受大家的普渡大魚大肉熱忱的接待一番,這是台灣人博愛精神的表現,同時也為中元普渡最主要的意義。

佛教的普渡法會另有另外有個名稱,稱為「盂蘭盆法會」,佛教的盂蘭盆法會還有施佛及僧、以報親恩的意義在,一般佛教徒在七月十五日舉行盂盆法會,準備百味五果供養佛與僧,以所得到的福報來解救七世父母在陰世的痛苦,報答父母養育之恩。

而道教徒於中元舉辦的普渡法會,普渡前要先在廟前設壇,設壇儀式稱之為結壇,本縣常見的法會會場都是搭布棚為壇,壇內懸掛三官大帝像,壇前排長桌,以供擺放牲醴之用,廟方都會準備三角旗,以供信徒插在供物上,並且聘請公法師主持誦唸讖,以薦拔好兄弟,以期他們能超昇,離開若境前往極樂神仙境。
佛教的盂蘭盆節,及道教的中元節亦在同一天。又相傳農曆七月是鬼月,在這個月當中間,「好兄弟」們都會來到來到人間受人祭拜,由種種的由來融合成今日的「中元普度」。